包括筆者本身,就我所知,除非購買品牌電腦或是很講究的玩家,不然很多購買電腦零組件的朋友,為了節省預算,都會省略顯示卡以及音效卡,而以整合式的主機板替代。其中,也許留連於逗樂園的勇者們,為了遊戲需求,得買張中階以上的獨立顯示卡,但音效部分仍舊忽略掉了。若要找尋其中原因,不得不探討當時家庭音響的發達:

猶記當年中學畢業、初升大一,要搬到學校附近居住時,家大人為了不曾獨立過活的我費煞苦心,怕我在外沒得吃、睡不好,怕新鮮大學生活讓我迷航,怕我交到壞朋友……凡此云云,因而除了民生必須以外,也份外關心我的精神生活。由是,避免讓異地學子躲在棉被裡想家偷哭,1999 年的夏天,我獲贈了一台 SONY CD 音響(型號 CMT-CP1)。



雖然那個年代家家戶戶擁有 CD 音響不是什麼新鮮事,但對我而言,這是還沒拓展大學人際圈、下課只能買便當回到住處一個人吃時,最大的心靈寄託。由此可顯見,音響之於人的重要性,絕不亞於電視、電腦(當年還沒有 ADSL),甚至餐桌上的一飯一菜。

假若當時我有電腦,想必還沒有光碟機;就算有光碟機,也買不起好的喇叭。總而言之,沒有音效方面的迫切需求,因為至少還有 CD 音響。

至於現在,音效卡的銷量仍未能突破,似乎已面臨瓶頸,其中很大的原因,出在 MP3 隨身聽的普及:

在人們逐漸告別家庭音響,以 MP3 將 CD 取而代之後,MP3 隨身聽的潮流順勢興起,現已呈現百家爭鳴、欣欣向榮之勢,幾乎三口之井,必有 iPod 的存在,就算沒吃過豬肉,也一定聽聞過口香糖 MP3 隨身聽。在 iPod 引領、SONY 直追、Creative 伺機、MPIO 與 iRiver 虎視的環繞下,還是有許多資訊大廠克服萬難、爭先恐後地投入這個短兵相接的戰場,包括作螢幕的 ViewSonic、搞記憶體的 Transcend、賣主機板的 MSI,如果再加上白牌、貼牌、不知名雜牌等等,簡直比已經爆炸的手機市場還要慘烈。

MP3 player 的來臨以快速席捲之姿,搶佔了人們的零碎時間。因此,既然音樂都能帶著走了,那麼在家開著電腦放歌的需求也就不那麼必要,反而更多人想一圖喧囂過後的清閒。

於是從以前到現在,音效卡一直是被許多人忽略的一環。要人甘心掏出小朋友,好像有點雞肋;但真該等閒事之嗎?尤其在 Mobile01 這個資訊天堂,好像稍不講究就顯得有點落伍了。而如果夥伴們都像我一樣音痴,連「木耳」都稱不上,但又想細細品味美妙聽覺,那麼你是可是好好考慮這東西 ─ Creative Xmod。



尤其,當你的電腦配備都不怎樣,偏偏就 USB 槽多到不行,比多埠電力延長線還要壓榨效率時,勸敗指數又無條件再加一級。



至此已有眼尖的夥伴發現了,站內早已出現同款商品的勸敗文,正是前輩 palsysop修所發表的佳作。這邊先預告一下,筆者本身連木耳的程度都不及,拜站務大人邀約,臨時趕鴨子上架,純粹絮語幾句而已。如有資訊錯誤或是根本胡言亂語的地方,還拜請各位夥伴先進鞭小力一點,尤其是身經百戰、歷練無數的專業 5 樓大大,幸勿見怪新手。

開箱圖以及簡介部分,借用詩仙一段:「眼前有景道不得,前輩好文在上頭。」請各位參覽前輩的大作,這邊只簡單補充幾張。

當初站務大人得知筆者電腦配備嚴重落伍,心生憐憫後,很爽快乾脆地允諾寄給我一組號稱「外接音效卡」的東西。說實在話,回想當時情景,向來只對手機稍有研究的筆者腦袋呈現一片空白,壓根兒不知道「天呀!他到底在說些什麼?」僅能硬著頭皮接下重擔。

好在後來站務大人在還沒寄出前,就又先提供原廠網址,俾收壓驚之效,沒想到開啟一連串英文網頁後,一片空白的腦袋終於湧現洪流,但又很迅速地凝結成霧水。只想說,P 大你真這麼看得起我嗎?

無論如何,東西寄來了。畢竟看包裝就見分曉,到底是什麼東西也總該有個水落石出。哦!原來是這玩意兒呀……



「創新未來的 Sound Blaster Digital Music 外接盒」!看看包裝說明,大意是不用外接電源,只要 USB 插上這盒子,就可以呈現 5.1 環繞音效。於是迫不及待拆封體驗,首先拿出了一個白盒子。



白盒子原來是個夾盒,真正的包裝其實藏在裡面(創新未來好像沒有落實政府的反重複包裝宣示)。



看到這裡,夥伴們應該跟我都一樣感到詫異吧?怎麼青少年時期,「封面不對人」的陰影又再次籠罩了。我想大概是原廠省時或是 P 大偷懶,匆忙拿個包裝就寄出。真希望一連串的誤會到此能劃下句點了。

隨後幾天,筆者都在持續摸索這個小巧的玩意兒,也爬過站內不少好文,終於從零到有,完全體會到 palsysop修前輩所說的:「說穿了就是一款外接式的音效盒。」沒錯,就是這麼簡單。

再白話一點,如果使用者的音效卡本身不怎麼樣,可以靠外接這台機器,生長出新的耳機孔(喇叭孔),你只要負責將這台小白盒連接到 USB 槽,然後將喇叭的音源輸出線插在小白盒的另一頭。以後靠這台小白盒便可,它能完全代替你舊有的音效卡!

若對原先音效卡的存在與定位有所疑慮,別猶豫了。新的既來,舊的就要去,看是要丟了或請卡車輾過去都可以。當然,捐出來是比較好一點囉。

讓我們看看主機左側,以及 X-Fi CRYSTALIZER 操作開關。



左邊看完了,轉個身看看右邊,以及 X-Fi CMSS-3D 操作開關。



最後一瞥,機身上側與下側一起現身吧。該對應什麼插孔,可千萬別弄錯呀!





由於這是廠商測試版本,所以第一批市售貨所附贈的變壓器,並不在這次的測試名單中。筆者手邊拿到的,僅有 Xmod 本體、耳機、USB 線、布套,以及一款未知用途的神秘線材而已。



測試機本體的背面,沒有任何序號,但四週的緩衝膠條仍舊密佈,不用擔心地震之類可能造成的空降意外。



原廠提供的測試耳機,雖然不甚起眼,但看在 Creative 的份上,發揮起來應該也有相當功力。但考慮再三,還是決定測試完畢後原封歸還。



USB 已是現在最方便的傳輸方式,身為高科技新產品,當然也要採此規格。收到測試機時沒看到驅動程式,深怕不能使用,好在接上 USB 後仍能順利隨插即用。但還在用 Windows 98 等使用者們,想用這款機器恐怕不得不升級了。



研究了半天,仍然不知道這條線的用途。一頭是接在機器上的 USB 孔,究竟它扮演什麼樣的角色,只好有請專業 5 樓代為解答了~





因為沒有變壓器,前輩大作中提到的幾種接法,筆者能玩的部分十分有限。建議客倌們看完前輩勸敗文,有意購買的,就請快趁現在搶購,畢竟有沒有變壓器,講真的實在差很多。

既然沒有變壓器,我只好用最簡單的方式,用 USB 線靠電腦供電,然後豎起我的紙耳用力感受用心聽,接著將複雜的思緒統整後,透過不甚熟練的文字技巧轉知各位夥伴。礙於環境侷限,夥伴們接收到的已經算是第三手、甚至第四手資訊,是否值得參考,請務必審慎評估。

在此之前,家人的 NOKIA N73 說想串場一下。首先亮相的是 N73 之友 ─ AD-41……



嘿嘿!可別以為只有 Sony Ericsson 的手機可以玩音樂,當 N73 遇上 Xmod,透過 AD-41 的傳輸,接在稍微像樣的喇叭上,音質完全不輸給 MP3 player,甚至是家用音響唷!



最後,讓我們向這台偉大的 N73 致敬,現場請奏哀樂…………

不是玩笑話!11 月 20 日凌晨,由於家人不慎,未能按照站內 NOKIA 討論區的刷機方式操作,N73 已一命歸西,這是奮勇陣亡前的最後英姿,攝於 11 月 19 日晚間。事至如今,只剩這張圖片憑弔滿滿追思了。

回歸測試正題。類比訊號的 CD 一定比數位訊號的 MP3 來得好。而這台 Xmod 的最大功用,號稱是將 MP3 被壓縮後所破壞的部分重新建構。背後依恃的是 Creative 旗下獨家的 X-Fi Xtreme Fidelity 技術,關於這項技術,原廠說明大意是,經由處理後的音效,可自動轉換為環繞聲,並有效還原、甚至一舉超過原音(指 CD 原音)。



如果是這樣,那就真的叫人傻眼了。畢竟就我們的認知,壓縮後的檔案可以進行解壓縮,如以高效率運算技術,要透過機器即時還原 MP3 回 CD 音質不是不可能;但拿「青出於藍,更勝於藍」的可能性套用在 Xmod 上,宣稱「效果更超過其原有 CD 或 DVD 之音效」(引號內語句取材自原廠網站對於 X-Fi Xtreme Fidelity 技術,包括 X-Fi 24-bit Crystalizer 技術之說明),我就不得不質疑了。好比假設原汁原味最難能可貴,泡麵調味包即使呈現了另番美味,也不可能比原汁原味更高級;又好比親聞歌神現場演唱,錄音後再怎麼經過後製、調整等化器,也不可能再比現場聆聽來得迷人。這無關任何主觀感覺,純粹是理論問題。我承認,要我認為 MP3 居然可以搞得比 CD 好聽,恐怕打死我也不會接受。



但是,若要我接受後製過的重低音、樂器聲浪云云可能要來得比原本的聲音來得強力或震撼,那麼這是可以承認的。畢竟這就是人力所未逮、而數位化機器卻能加以調整的環節,也是其價值所在處。

就這個層次來說,我肯定 Xmod 所帶來的音效新體驗。以下報告我的測試經過。

首先,在未安裝 Xmod 的情況下,用內建 AC97 音效播放 CD 片,並情商蘇打綠樂團擔綱演出。至於播放光碟機,我選用了 11 月 19 日趁燦坤會員招待會超便宜時機購入的 SONY 18 倍 DVD 燒錄機。耳機部分,即使把整間房子挖光,也只能勉強找出這支阿公級的 KINYO CDH-301,雖然不曉得玩家們怎麼看待,但從頭到尾我都拿它測試,也勉強堪稱公允了。





紙耳畢竟是紙耳,還沒到過北京,就已註定一生的紙耳命。才第一首「You are, you will」就讓我覺得不虛此生了,啊不然還要繼續測下去嗎?唉!到底什麼叫做好音效,真是令我苦惱呀!

接著,把 Xmod 接入我 MSI 的一轉四 USB 埠中,另一端插進耳機線,不開啟任何 X-Fi 效果。



很明顯地,經過 Creative 加持過,原先 MSI 主機板內建的音效晶片已然遜色不少,AC97 完全被比了下去。

接下來開啟 Xmod 右側的 X-Fi CMSS-3D 效果,除了 Xmod 小白機上的藍色燈號亮起以外,耳機裡傳來的低音以及背景樂器的聲音(尤其鋼琴部分)頓時活化許多,聽起來就是整個踏實沉穩,比起什麼都沒開啟時,總覺得少了些什麼的疑慮解惑不少。



緊接著關閉 X-Fi CMSS-3D 效果,換開啟 Xmod 左側的 X-Fi CRYSTALIZER 效果,這個宣稱能夠「辨別出音效串流中在壓縮過程中被限制且被破壞的部份,然後強化此一段落後予以重製,而這樣的處理能夠讓音樂的聆聽效果更為清晰,平順且更亮麗. 讓影視的音效更為真實且更具震撼效果。」(引號內語句取材自原廠網站對於 X-Fi Xtreme Fidelity 技術,包括 X-Fi CRYSTALIZER 技術之說明)的技術似乎沒有發揮太大作用,只有中音部分稍微加強,幅度比較前一個 X-Fi CMSS-3D 效果來得小。



最後,將左右兩側的效果一併開啟。一句話,「Creative,有你的」(引號內語句取材自筆者莫名其妙的讚嘆心得,陷入整個失控欣喜狀態),原來家傳的這組爛耳機也能放出這種兼顧低、中、高音的 90 分好聲音。要我勉強擠出一點抱怨的話,恐怕肇因於筆者主觀聽覺上,比較偏好歌手的聲音,希望能夠再明亮一點,但 X-Fi CMSS-3D 與 X-Fi CRYSTALIZER 兩項效果似乎連袂壓抑住高音的展現,個人聽起來感覺還少了些快活。



但 Xmod 很明顯不是衝著 CD,而是針對 MP3 的失真情形加以改善,所以上述論點,有點過度壓榨 Xmod 的效能。然而測試得很爽倒是。

重點擺在 MP3 撥放時的效能。測試環境如上,光碟機換成 D 槽的 MP3 音樂,來源自蘇打綠專輯所擷取,位元率為 192 Kbps;耳機照舊。第一步先是拔除 Xmod,將耳機孔插在 AC97 Line Out。

畢竟從拔除 Xmod 到接上 AC97 花了些許時間,期間的差異已隨著空氣歸零,聽起來……因為是蘇打綠的關係,畢竟不錯……。但當我用心、用力、用最快效率轉換耳機孔後,那種天地之間的落差,就像電影《賭俠 II:上海灘賭聖》裡,片中阿星乍聞丁力即將與如仙訂婚的消息,整個人突然愣住、彷彿時間就此定格、意識自是消失一般。雖然筆者這輩子還沒面臨過什麼重大椎心之痛,但適應 Xmod 後,要突然將情緒轉回跛腳主機板內建音效晶片時,大概只有數年前某研究所網路放榜,滿心期待連網查詢後所面臨的落榜錯愕差可比擬。

沒關係,縱使「曾經滄海難為水,除卻巫山不是雲」,筆者仍舊盡力把自己從幻設的地獄裡拉拔而上,接著完成期待已久的後續測試。

拔開 AC97 後,重新用 USB 線接上 Xmod,在兩項效果未開啟下,先前提到的鬱悶感再次油然而生,彷彿整個樂團只剩主唱青峰一人努力支撐,說白話一點就是死氣沉沉。也許是阿公牌耳機的發酵,或者筆者的紙耳潛意識作祟,總覺得 MP3 不如 CD 之處,於此展現無遺。

開啟 X-Fi CMSS-3D 後,彷彿化身自己為 PS2 玩家,在費盡心思後終於開啟了隱藏關卡或是取得隱藏道具一樣,幾處該出現的聲效一齊奔出,據原廠文件表示,此舉讓 MP3 搖身變為環繞立體聲。筆者服用之後,總算感到蘇打綠不是播歌、由主唱青峰獨自演繹的樂團。沉睡的鍵盤、吉他、提琴樂手各自正確站位,聲音從四面八方傳來,而我坐在室內音樂廳的天頂正下方、那個台下觀眾席的絕對正中位置。



清醒過後,筆者將 X-Fi CMSS-3D 關閉,並開啟 X-Fi CRYSTALIZER 效果。隨後憑直覺大膽假設:CD 音樂壓縮成為 MP3 後,破壞最多的部分可從低音方面追溯。原因在於,相較先前播放 CD 的測試,X-Fi CRYSTALIZER 改善幅度不大,僅略為加強中音表現;但這次播放 MP3 時,一舉提升了重低音與中音的生氣,尤其將音量加大後,更能明顯析音辨別。然而筆者偏愛中高音展現的死性難改,總覺得中低音的加強又有些太過。



但這樣的情況在雙效合一後卻有大幅改善。一併啟動 X-Fi CMSS-3D 時,也許是中低音隨之暈散的關係,當歌聲、音樂、BASS 力道均衡,歌手聲音也就較之突顯,音質的整體水準因而相對提升。

走筆至此,連同拍照、聆聽、構思、休息的時間,零零總總已逾 5 個多小時,先前誇飾、溢美之詞在肚中翻滾。頓然片刻,我想頹躺於空蕩的床邊,閉上雙眼,時間回到 1999 年的夏天、開學初期,新莊市小巷子裡,一個初識大體卻未經世事的年輕人,倒臥在靜泊的凌晨 3 點 42 分……

耳畔傳來第 5 首〈被雨困住的城市〉,埋首攀爬、期能劃破天際的氣氛低迴著。甦醒時分,2006 年 11 月 20 日,滿臉倦容的我走下樓喝杯開水,家大人坐在客廳看著電視新聞,原來我已經回到家中,好幾年了。

重新戴上耳機,循著軌跡思索著音效的魔力,才察覺到所謂「高超」境界令人神遊、教人情緒起伏的秘密。至今把玩不下百款手機,這種交錯時空的欣喜與驚愕感,卻是第一次發現。

還是那句話,「Creative,有你的」!

(以上部份圖片來自 Creative 國內外官網)